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miércoles, 24 de mayo de 2017

Macroglossum estellatarum: la mariposa que es una polilla y parece un colibrí.

El orden de los lepidopteros tiene cuatro subórdenes:

     1) Suborden Zeugloptera
     2) Suborden Aglossata
     3) Suborden Heterobathmiina
     4) Suborden Glossata
                          Infraorden Heteroneura
                                            División Ditrysia,
                                                           Sección Cossina
                                                           Sección Tineina
                                            División Monotrysia
                                                           Sección Nepticulina
                                                           Sección Incurvariina
                         Infraorden Dacnonypha
                         Infraorden Lophocoronina
                         Infraorden Exoporia
                         Infraorden Neopseustina

Ya sabemos de cuando hablé sobre Zigaena que los ditrisios (Ditrysia) son un clado de insectos del orden Lepidoptera, sin rango taxonómico, que agrupa tanto mariposas diurnas (ropalóceros) como nocturnas (heteróceros) y que su nombre deriva de que las hembras tienen dos aberturas sexuales: una para el apareamiento, y otra para poner los huevos.

Los esfíngidos (Sphingidae) son una familia de lepidópteros glosados del clado Ditrysia de cuerpo robusto y vuelo generalmente rápido; la mayoría de ellas tienen las alas anteriores estrechas y apuntadas, aunque algunas tienen las alas más anchas, festoneadas y vuelan con mayor lentitud. Las alas suelen mantenerse planas y dirigidas hacia atrás, como flechas, durante el reposo. La mayoría de las esfinges tienen una probóscide muy larga y se alimentan de néctar mientras permanecen en vuelo frente a la flor, de forma similar a un colibrí, pero algunas carecen de probóscide y no ingieren alimento durante el estadio adulto o imago. Al igual que los colibríes son buenos polinizadores. Las flores adaptadas a este tipo de polinización suelen ser tubulares, de colores pálidos o blancos, y se abren de noche. Este conjunto de caracteres es un síndrome floral llamado esfingofilia. Hay alrededor de 1,450 especies descritas en aproximadamente 200 géneros.

Esta familia contierne tres subfamilias:
  • Macroglossinae
  • Smerinthinae
  • Sphinginae 
Y Macroglosssinae tiene a su vez tres tribus de momento bien establecidas:
  • Dilophonotini, Burmeister, 1878
  • Macroglossini, Harris, 1839
  • Philampelini, Burmeister, 1878
Mas dos de Incertae sedis:
  • Altijuba, Lachlam, 1999
  • Cephonodes, Hübner, 1819

La Tribu Macroglossini tiene  a su vez dos subtribus:

  • Subtribu Choerocampina - Grote & Robinson, 1865  con 15 géneros
  • Subtribu Macroglossina - Harris, 1839  con 41 géneros, uno de los cuales es Macroglossum - Scopoli, 1777
Dentro de este género veremos a

Macroglossum stellatarum. Linnaeus, 1758

La esfinge colibrí (Macroglossum stellatarum) es una especie de lepidóptero ditrisio de la familia Sphingidae, es decir, una polilla y además es de costumbres diurnas.  Son originarias del viejo mundo: vive en el sur de Europa, incluyendo la Península Ibérica, norte de África y centro de Asia, India e Indochina. Recibe su nombre vulgar por su vuelo y forma de alimentación, que se asemejan a los del colibrí. En cuanto al nombre científico, el término Macroglossum, viene del latin, 'macro'que significa grande, y 'glossum' que significa lengua. El término “stellatarum” hace referencia al género de plantas de las que se alimentan cuando son orugas.

Las mariposas adultas o imagos tienen una cabeza muy diferenciadacon unos ojos grandes y nítidos y dos antenas gruesas. Tanto el tórax como el abdomen son anchos y aplanados, con unas escamas que les dan un aspecto de cola de ave.La prominente probóscide les permite succionar el néctar de las flores en pleno vuelo, sin apenas posarse sobre ellas.La envergadura de las alas es de 40-45 mm. Las delanteras son pardas con líneas y puntos negros y las traseras o menores, anaranjadas. El abdomen es negro y blanco al lateral, con sedas con forma de cola de un ave. Su trompa, para libar el néctar, es casi de la misma longitud que su cuerpo y se extiende desenrollándose desde su boca, de forma similar a la del camaleón.

Las mariposas colibrí son capaces de volar hacia atrás, y mientras agitan sus alas ágilmente se escucha una especie de zumbido característico. Cuando están en reposo mantienen las alas planas y dirigidas hacia atrás como si fuesen flechas.

Se consideran mariposas longevas ya que pueden alcanzar los 4 meses de vida, lo que es bastante en comparación con otras especies de mariposas que tienen un ciclo vital más efímero.

Se alimenta de néctar de plantas de géneros como Viola, Verbena o Primula. Para  su alimentación suelen escoger campos de plantas con mucho néctar, porque gastan enormes cantidades de energía en el batir de alas. Pueden hacerlo a un ritmo de 85 veces por segundo, y por eso son capaces de permanecer estáticas sobre la flor que liban.  Normalmente no se suelen ver en los jardines, por que buscan ambientes más naturales, lejos de los humanos.

Estas mariposas son vivaces hasta en el cortejo, en el que se las puede ver revoloteando rápidamente una alrededor de la otra. Son capaces de volar y de alimentarse durante la cópula.

Es una especie de ciclo corto. Despierta, se aparea y tras la cópula la hembra busca especies del género Galium u otros miembros de la familia Rubiaceae como Rubia y también en Carduus, Phlox, Petunia, Aster y Centaurea, donde hacen puestas de hasta unos 200 huevos. Pasa el invierno hibernando como adulto, en diversos lugares como grietas que suele abandonar en días templados de pleno invierno para buscar alimento suplementario.

Los huevos recuerdan a los capullos de las flores de las plantas en las que estan puestos, son de forma ovoide, de color entre amarillo y verdoso, y suelen eclosionar entre el séptimo y el octavo día después de la puesta. La duración de la fase larvaria puede ser de tan sólo 20 días con buen tiempo. Las larvas son verdes con dos líneas transversales amarillas y el típico "cuerno" - de color que varía del púrpura al azul según crece el animal- en la parte de atrás característico de las esfinges. Cuando están a punto de entrar en fase de pupa son de color pardo. Las pupas cuelgan entre las plantas donde se alimentaban o aparecen en las hojas del suelo. Es la fase de oruga la que le da el nombre de  esfinge pues las orugas de esta mariposa tienen la costumbre de erguir la parte inicial del cuerpo, hundir la cabeza y apoyarse sobre la zona trasera, lo que le da el parecido con una esfinge.

Esta mariposa es un gran polinizador del que sorprende su capacidad para aprender, se sabe que puede volver al mismo grupo de flores a la misma hora del día. En macizos con múltiples flores pueden llevar la cuenta de las que ya han visitado para no desperdiciar energía con flores ya libadas.
Esta especie es una gran migradora. Necesita el calor de sol, pero en verano  alcanza el norte de Europa con facilidad (Noruega, Finlandia, Islandia...) y por el este llega hasta Japón. De ella se dice que puede visitar áreas polares en su migración. Pero el invierno no puede sorprenderlas allí porque morirían de frío, así que retornan al sur de Europa y norte de África. Aquí hibernan, escondidas en grietas de árboles, rocas o edificios. Decenas de individuos pueden agruparse en un mismo rincón si ha resultado óptimo para este descanso, y no es raro que, durante el invierno, se despierten para alimentarse un poco, y vuelvan a dormir.
 
El asombroso parecido entre la Esfinge colibrí y el colibrí es un ejemplo de convergencia evolutiva o convergencia: organismos que no están estrechamente emparentados entre si desarrollan estructuras, características y hasta aspectos similares como consecuencia de tener formas de vida parecida, y/o vivir en ambientes semejantes. Aunque hoy en día sus áreas de distribución no coinciden en absoluto, con los colibríes en América y las esfinges en el Paleotrópico, resulta muy interesante señalar que los pájaros se originaron también en Europa, donde aparecen los primeros fósiles conocidos del Oligoceno.

NOTA: En Norteamérica se llama Hummingbird Hawk Moth (nombre inglés común de la Macroglossum stellatarum) a unas mariposas del género Hemaris, también de la familia de las esfinges, muy parecidas, y con costumbres similares. Pero no están emparentadas directamente. Estas Hemaris se conocen en Europa con el nombre inglés de Bee Moths (Esfinges abeja).

Fuentes:

1) Wikipedia